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LÉON FOUCAULT,

SA VIE

ET SON (EUVRE SCIENTIFIQUE

Recueil des travaux scientifiques de Léon Foucault, publié par Madame veuve

Foucault sa mère, mis en ordre par C. M. Gariel. Deux vol. in-4", Paris, Gauthier-Villars, 1878.

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· Les hommes de la génération présente n'ont pas oublié la vive impression que ressentit le monde savant lorsqu'un jeune physicien, dont le nom était resté jusqu'alors assez obscur, se plaça tout d'un coup au premier rang par trois ou quatre expériences portant sur les points les plus délicats de l'optique et de la mécanique, conçues et exécutées avec une hardiesse et un bonheur dont on avait vu peu d'exemples. Ils se rappellent encore la succession rapide de découvertes, toutes marquées au même coin d'originalité dans la pensée et de précision dans l'exécution, qui maintint à un niveau si élevé une renommée si rapidement conquise; et enfin le regret sympathique et douloureux qui s'empara de tous lorsque cette féconde intelligence, atteinte subitement par un mal sans espoir, s'éteignit dans les souffrances à l'heure où la France attendait son plein épanouissement.

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donnés, les rares pages inédites où il avait jeté la première ébauche de ses inspirations ou tracé la forme définitive de ses pensées ont été recueillies précieusement, et de ce travail est résulté un livre vraiment attachant, dans lequel la génération nouvelle viendra lire l'oeuvre d’un maître, et dans lequel je voudrais rechercher, avec la série complète des découvertes de Foucault, l'empreinte si nettement marquée de son génie inventif et original.

Telle a été l'origine et l'occasion des pages qu’on va lire.

I

Léon Foucault (1) était né à Paris le 19 septembre 1819. Son enfance n'annonça guère l'illustration à laquelle il devait atteindre un jour. Faible de constitution, timide de caractère, lent au travail intellectuel, écolier médiocre à plusieurs égards, il ne put supporter la vie du collège et termina tardivement, sous les yeux de sa mère, des études d'humanités probablement assez incomplètes. Aussi l'assis. tance d'un répétiteur lui fut-elle nécessaire pour conquérir le diplôme de bachelier.

Ce passage franchi, Foucault essaya d'aborder l'étude de la médecine et surtout de la chirurgie; mais sa voie n'était pas là non plus; sa nature impressionnable s'accommodait mal de la vue du sang et du visage contracté des patients. Toutefois, pendant cette période d'études médicales, un heureux hasard le mit en rapport avec le Dr Donné, chargé du cours de microscopie à la clinique de l'École de médecine; devenu le préparateur de ce praticien distingue, il commença de montrer cette alliance d'une main habile et d'un esprit ingénieux qui devait faire plus tard sa fortune

(1) Les principaux éléments de cette esquisse biographique sont empruntés à la notice intéressante et émue de M. Lissajous, qui ouvre le second volume de l'ouvrage.

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